Les célébrations entourant le 75e anniversaire de Jeep s’élanceront en milieu d’été (2016). Comme les débuts de la marque sont d’une complexité à décourager toute tentative d’explications, nous retiendrons cette date: le 16 juillet 1941.

HeapMedia376952
(Photo: FCA)
___________________________________________________________________________________________
___________________________________________________________________________________________

Il y a 75 ans en ce samedi 16 juillet 2016, la compagnie Willys-Overland recevait de l’armée américaine son premier contrat officiel pour le Willys, qu’elle allait fabriquer à son usine de Toledo (Ohio) – exactement là où on fabrique encore le Jeep Wrangler.

HeapMedia376948
(Photo: FCA)
___________________________________________________________________________________________
___________________________________________________________________________________________

Au milieu du siècle dernier, l’industrie automobile n’avait pas encore découvert les mérites des véhicules-concepts. Oh, on a bien eu droit à cette étude de style Jeep XJ001 de 1969, sans portière et à la carrosserie de fibre de verre, mais le nouveau propriétaire AMC n’a jamais su quoi en faire.

Et quelques années plus tard, le seul exemplaire brûlait à tout jamais lorsque le camion qui le ramenait d’une foire texane était victime d’un accident.

HeapMedia376947
(Photo d’archives)
___________________________________________________________________________________________
___________________________________________________________________________________________

Il faudra attendre la fin des années 1990 pour réellement discourir prototypes chez Jeep, avec par exemple ce Jeepster 1998. Le véhicule-concept avait alors été «sportivisé» d’un moteur V8 et d’une suspension aux quatre roues s’ajustant au gré des terrains. On voulait rendre hommage au Willys d’époque, mais des publications l’ont vite surnommé «Le plus laid des concepts Jeep»…

HeapMedia376950
(Photo: FCA)
___________________________________________________________________________________________
___________________________________________________________________________________________

Sauf qu’à notre avis, le plus laid des prototypes ayant émané de la marque d’utilitaires est le Jeep Wagoneer 2000. Dévoilé en 1991, il constituait l’un des premiers vrais balbutiements dans la catégorie des véhicules multisegments – les crossovers, dans la langue de Shakespeare.

Mais même son intéressante configuration à six passagers (2+2+2), ses marchepieds intégrés se déployant à l’ouverture des portières (une innovation reprise par le Lincoln Navigator Concept cette année) et ses panneaux solaires (rappelez-vous: on n’est qu’en 1991…) ne réussissaient pas à faire oublier l’affreuse silhouette en suppositoire.

HeapMedia376946
(Photo d’archives)
___________________________________________________________________________________________
___________________________________________________________________________________________

Le prototype Willys2, présenté à l’automne 2001 au salon de Tokyo, a servi d’inspiration pour le duo en devenir des Jeep Patriot et Jeep Compass. Dommage que les versions de production n’aient pas bénéficié d’autant de gênes Jeep…

HeapMedia376945
(Photo: FCA)
___________________________________________________________________________________________
___________________________________________________________________________________________

En 2002, Jeep et son partenaire d’accessoires Mopar ont débuté ce qui allait s’installer comme une tradition – et une très courue, s’il vous plaît: la préparation de véhicules-concepts en vue du Easter Jeep Safari, ce grand rassemblement au temps de Pâques qui se déroule à Moab, à deux jets de pierre de la rivière Colorado, en Utah. Depuis, plus d’une cinquantaine de Jeep-concepts ont été présentés à ce grand rendez-vous annuel. (Notre photo ci-dessous: les prototypes de 2013.)

HeapMedia376941
(Photo: FCA)
___________________________________________________________________________________________
___________________________________________________________________________________________

Le Jeep Renegade Concept de 2008 n’a rien à voir avec l’itération de production commercialisée depuis près de deux ans. Non seulement le prototype a puisé son inspiration chez les «dune-buggy», mais il se voulait «respectueux de l’environnement» avec sa motorisation diesel-électrique. Notez que la marque Jeep n’offre toujours pas de véhicule hybride…

HeapMedia376942
(Photo: FCA)
___________________________________________________________________________________________
___________________________________________________________________________________________

Au 46e Easter Jeep Safari de mars 2012, le prototype qui a volé la vedette a été cette camionnette Jeep J12 Concept, qui mixait les relents nostalgiques aux effluves de Tonka grandeur nature.

HeapMedia376940
(Photo: FCA)
___________________________________________________________________________________________
___________________________________________________________________________________________

Ça fait des années que Jeep nous allèche avec le retour d’une camionnette dans son alignement. Il l’a fait en 2005 avec ce prototype Jeep Gladiator qui s’inspirait du modèle 1963 d’origine et qui, pour la modernité, abritait sous son capot un quatre cylindres turbodiesel de 163 chevaux et 295 lb-pi de couple. Dix ans et quelques annonces plus tard, toujours pas de Jeep avec caisse de chargement.

HeapMedia376937
(Photo: FCA)
___________________________________________________________________________________________
___________________________________________________________________________________________

Vous dites que les 163 chevaux d’un Jeep, aussi «pick-up» soit-il, c’est bien peu? Certes, ça l’est si l’on compare avec le tout dernier Jeep Trailcat avec V8 Hemi Hellcat de 707 chevaux. Présenté à l’occasion du dernier Easter Safari Moab, au printemps dernier, cette itération du Jeep Wrangler est venue rejoindre les autres extravagances HellCat – en prototype, du moins.

HeapMedia376943
(Photo: FCA)
___________________________________________________________________________________________
___________________________________________________________________________________________

Cela dit, dix ans avant ce Jeep TrailCat, un autre prototype Jeep avait misé sur la performance brute: le Jeep Hurricane 2005 disposait non pas d’un, mais de deux moteurs V8 Hemi, pour une puissance totalisant les 670 chevaux et les 740 lb-pi de couple. Question d’ajouter encore un peu plus de «oh» et de «ah», Jeep lui avait patenté deux essieux directionnels; parfait pour tourner sur un dix cents dans la plus dense des forêts…

HeapMedia376939
(Photo: FCA)
___________________________________________________________________________________________
___________________________________________________________________________________________

Qui fut la star incontestée du 49e Easter Jeep Safari de Moab? Ce fut le Jeep Chief 2015, véritable ode au légendaire Cherokee des années 1970. Sauf que cette teinte Bleu Océan, ce toit couleur «Vague qui déferle» et cette calandre en lame de rasoir, à la Jeep Wagoneer d’époque, cachent bel et bien la carcasse d’un Jeep Wrangler Unlimited. Avec en prime un habitacle aux appliqués floraux et un levier de vitesse Tiki, clin d’oeil aux surfeurs d’Hawaï…

HeapMedia376951
(Photo: FCA)
___________________________________________________________________________________________
___________________________________________________________________________________________

Au rendez-vous Moab du printemps dernier, le Jeep TrailCat et ses 707 chevaux ont certes attiré tous les regards, mais le Jeep Shortcut Concept a su incarner «l’esprit des États-Unis dans les années 1950». Se présentant dans sa plus simple expression, ce Jeep Wrangler a puisé à même la palette de l’ancêtre CJ-5, à commencer par des jantes rétro et du tissu écossais aux sièges. De tous les prototypes qui se sont extirpés des studios de design Jeep au fil des années, c’est ce Jeep Shortcut qui, par sa simplicité, nous a le plus électrisés.

HeapMedia376944
(Photo: FCA)