Avec le supplément d’informations historiques de Luc Gagné

Ce premier Land Rover, le Land Rover Series I, s’inspirait du Jeep américain de Willys. On l’a longtemps pensé disparu à jamais, mais – oh surprise: plus tôt cette année, l’exemplaire original – oui, oui, celui construit pour le salon d’Amsterdam de 1948!- a été retrouvé pas bien loin d’où il avait été conçu 70 ans auparavant: dans un champ, le long d’une route à proximité des installations anglaises de Solihull…

Certes, l’entreprise Rover qui procédait au dévoilement historique, en ce 30 avril 1948, n’était pas une nouvelle venue dans l’industrie automobile: elle avait fabriqué des véhicules de luxe avant la Deuxième Guerre mondiale, mais en raison des restrictions imposées par les autorités sur l’utilisation de métaux après le conflit militaire, la compagnie avait dû trouver des solutions de rechange.

L’une d’entre elles était la mise sur pied d’un nouveau produit et considérant que la demande était forte pour un véhicule de type Jeep, rendu populaire par la guerre, le choix fut facile…

Quelque 20 ans plus tard, la compagnie atteignait des sommets en matière de ventes, sommets qui n’ont jamais par la suite été égalés par les successeurs de cette série de véhicules.

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Avant de découvrir dans notre galerie ci-haut quelques-uns des premiers Land Rover du siècle dernier, voici une dizaine d’anecdotes amusantes et instructives pour rappeler les 70 années d’existence de la marque britannique:

• Maurice Wilks a conçu le premier Land Rover pour remplacer le Willys Jeep qu’il utilisait sur sa ferme de l’île d’Anglesey, au large du pays de Galles. Il était le directeur technique de Rover, un important fabricant britannique de l’époque, alors que son frère, Spencer, en était le directeur général.

• On comprend maintenant pourquoi les premiers Land Rover étaient surnommés «amis des fermiers».

• Land Rover fournit des véhicules à la Croix Rouge depuis 1954. Le premier Land Rover de la Croix Rouge était un dispensaire mobile à Dubaï.

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• Un Land Rover a fait une apparition dans le film britannique Ice Cold in Alex de 1958. Ce film évoque la Deuxième Guerre mondiale, une époque où le Land Rover… n’existait pas encore!

• Pour tromper les curieux, les prototypes du premier Range Rover portaient des insignes «Vélaires» sur leur calandre, le mot espagnol pour «garde».

• En 1990, Land Rover lance une nouvelle génération de Landie — le Land Rover classique. Pour la première fois, on lui donne un nom: Defender.

• Le Range Rover est lancé en 1970; il a deux portes et un hayon. Outre les véhicules commerciaux de poids moyen, c’est le premier véhicule de conception nouvelle depuis la création du Land Rover original.

• Le Land Rover Discovery a été le premier 4×4 équipé de doubles sacs gonflables de sécurité.

• En 1976, le millionième Land Rover sort des chaînes d’assemblage.

• Le premier Land Rover Freelander n’a peut-être pas été l’utilitaire le plus populaire en Amérique du Nord, mais selon son fabricant il a été l’utilitaire le plus vendu en Europe en 1999.

• Le Range Rover lancé en 2001 a été le premier produit Land Rover à châssis monocoque.