Et vous savez quoi? Ces légendaires bus à impériale (c’est leur nom) ont fait leurs débuts il y a plus de 60 ans, soit un 8 février 1956, dans les rues de la métropole anglaise.

Les Routemaster étaient fabriqués par la compagnie Associated Equipment Company (AEC) et, de fait, le bus à deux étages que l’on voit sur toutes les cartes postales de Londres, il appartient à cette entreprise.

Cela dit, ce n’est pas à Londres qu’est née l’idée d’un bus à deux étages. Pour retracer les débuts, il faut reculer au milieu du 19e siècle – et se rendre en France pour trouver des carrioles à deux étages dont la mécanique était nourrie… à l’avoine.

Puis, au début du 20e siècle, des exemplaires motorisés prenaient d’assaut les rues de Paris. Même à Londres, des bus à impériale vont rouler, de façon plus sporadique, avant l’année 1956.

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L’arrivée des AEC Routemaster allait changer la donne et, rapidement, le véhicule s’est imposé sur la scène du transport collectif.

Le modèle va évoluer au fil des années, évidemment. Les plus vieilles variantes sont reconnaissables avec la cabine du pilote qui est séparée du reste de l’autobus. De même, certaines versions possédaient un deuxième étage sans toit – mais malheureusement, elles ont été responsables d’un nombre important de décès chaque année.

Le dernier AEC Routemaster a avoir circulé dans les rues de Londres l’a fait en 2005. Avec le temps, ces bus ont été remplacés par des plus versions modernes, plus adaptées.

Au total, près de 3000 Routemaster – 2876 pour être exact – ont été fabriqués par AEC; de ce nombre, 1280 seraient toujours en fonction. Plusieurs sont d’ailleurs encore utilisés sur des circuits touristiques.