La Volvo 850 a amorcé une véritable révolution chez son constructeur suédois. Premier modèle à roues avant motrices de la marque, elle a inauguré un nouveau moteur à 5 cylindres monté en position transversale. Elle a aussi donné naissance aux premières transmissions intégrales de Volvo.

La 850 est née dans le cadre d’un projet appelé Galaxy destiné à développer deux familles de voitures, l’une suédoise, l’autre hollandaise. Alors que leur technologie de base était développée conjointement, la seconde phase de leur développement s’est faite séparément.

L’entreprise hollandaise Volvo Car B.V. a développé ce qui allait devenir la série 400, une gamme de voitures compactes, tandis que l’équipe suédoise de Volvo Cars s’est concentrée sur la 850.

La Volvo 850 a été lancée en première mondiale à Stockholm, en Suède, 11 juin 1991. Un slogan évocateur la décrivait comme «une voiture dynamique avec quatre innovations mondiales», à savoir:

  • le moteur transversal 5-cylindres;
  • l’essieu arrière Delta­Link conçu par Volvo;
  • le système de protection intégrée contre les impacts latéraux (SIPS);
  • et la ceinture de sécurité avant à réglage automatique.

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Le premier modèle présenté fut la berline 850 GLT. Son 5-cylindres à 20 soupapes atmosphérique développait 170 chevaux. Son design rappelait les Volvo 740 et 760 (de la série 700).

En février 1993, la familiale est ajoutée à la gamme. Ce modèle se distinguait par un hayon pratiquement vertical conçu pour optimiser le chargement, de même que par ses blocs optiques verticaux très longs recouvrant l’intégralité des montants arrière de la carrosserie.

Cette familiale allait d’ailleurs recevoir le prestigieux «1994 Good Design Grand Prize» décerné par un jury japonais, ainsi que le prix de la plus belle familiale… d’Italie.

La série 850 s’est développée davantage par l’introduction de motorisations additionnelles. Le modèle le plus marquant fut d’ailleurs présenté au Salon de l’automobile de Genève de 1994.

Avec sa livrée unique d’un jaune exubérant, la T­5R créa la surprise. Produite à seulement 2 500 exemplaires, cette édition spéciale était munie d’un moteur turbocompressé à échangeur air/air développant 240 chevaux et 243 lb-pi de couple.

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On la reconnaissait entre autres à ses becquets spéciaux, sa sortie d’échappement carrée et ses roues Titan en alliage de 17 po. Tous les exemplaires de cette sportive furent vendus en deux semaines, si bien que Volvo décida de produire le même nombre de modèles en noir et, peu après, 2 500 autres T­5R, cette fois en vert foncé.

L’année 1994 fut celle où Volvo renoua avec la compétition… avec une familiale ! Car ce sont des 850 familiales qui se sont présentées sur la ligne de départ de la première course de la saison du British Touring Car Championship (BTCC) à Thruxton, en Angleterre. Un choix donnant l’assurance d’attirer l’attention…

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En 1995, la Volvo 850 deviendra la première voiture au monde à être équipée de sacs gonflables latéraux.

L’année suivante, la 850 AWD, première Volvo à transmission intégrale, fera ses débuts. Elle roulait en permanence avec quatre roues motrices et un viscocoupleur répartissait automatiquement la puissance entre les roues avant et arrière. Lorsque l’une des roues arrière commençait à patiner, le système antipatinage TRACS transférait automatiquement la puissance sur la roue avant offrant la meilleure adhérence.

De plus, la Volvo 850 AWD était animée par un nouveau moteur à turbocompresseur à basse pression développant 193 chevaux. Elle préfigurait les Volvo XC à transmission intégrale si populaires de nos jours.

Jusqu’en 1996, Volvo a produit 1 360 522 exemplaires de la 850, toutes versions confondues.

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