Avec la Concept-i, Toyota souhaite rendre l’intelligence artificielle à la portée de tous. Cette voiture d’allure résolument futuriste est dotée d’un ordinateur de bord servant d’interface intelligente et évolutive pour le conducteur. La Concept-i a été présentée aujourd’hui à Las Vegas, à la veille de l’ouverture du salon CES 2017 (ou Consumer Electronics Show).

Mise au point par CALTY Design Research, le centre de design nord-américain de Toyota à Newport Beach, en Californie, et Toyota Innovation Hub, un centre de développement des technologies de l’expérience de l’utilisateur à San Francisco, la Concept-i a été créé autour d’une philosophie qualifiée de « chaleur cinétique ».

Ses concepteurs estiment, en effet, qu’un moyen de transport personnel doit être chaleureux, accueillant et, surtout, agréable à utiliser. Ils ont donc développé un véhicule offrant à ses utilisateurs une expérience stimulante et immersive, d’où l’intégration d’un système d’intelligence artificielle capable d’apprendre quels sont les besoins des occupants pour progressivement les anticiper, stimuler leur imagination et même améliorer leur qualité de vie.

Cette vision des choses constitue une suite logique à l’avènement des technologies d’automatisation de la conduite. L’intelligence artificielle serait alors le moyen permettant à un véhicule autonome d’interagir toujours plus avec ses occupants.

Les concepteurs de CALTY ont donc conçu la Concept-i à partir de l’intérieur, en commençant par l’interface de l’ordinateur qui gère l’intelligence artificielle. Une interface baptisée « Yui ».

Cette interface a même diverses représentations visuelles qui rendent Yui plus concret. À l’intérieur, il s’agit d’une icône circulaire « vivante » apparaissant à la gauche du volant, sur le tableau de bord. Yui utilise aussi la lumière, le son et même le toucher (par des commandes haptiques) pour communiquer des données essentielles. Et plus on conduit la Concept-i, plus Yui découvre la nature du conducteur et plus il peut anticiper ses actions, ses réactions et ses besoins.

Yui utilise des outils biométriques pour analyser le niveau d’attention du conducteur, de même que ses émotions. Cette interface pourrait donc décider à la place du conducteur s’il est en mesure de conduire, ou non, et d’enclencher la conduite autonome même contre son gré. Dans ce contexte, Toyota compare Yui à un ange gardien. Certains critiques parlent plutôt d’un ordinateur qui prend le contrôle, tout en infantilisant et en déresponsabilisant l’humain.

Toyota explique que la Concept-i affiche l’information où et quand Yui le juge nécessaire. De ce fait, cette voiture est dépourvue des écrans traditionnels logés sur la partie centrale du tableau de bord et utilise d’autres moyens pour communiquer avec le conducteur : par exemple, des lumières colorées éclairant l’espace pour les pieds indiquent si le véhicule est en mode de conduite automatisée ou manuelle; de petits projecteurs installés dans le compartiment à bagages projettent des images sur le montant du siège pour attirer l’attention du conducteur sur les angles morts; ou encore, un affichage tête haute à projection tridimensionnelle aide le conducteur à se concentrer sur la route.

L’extérieur de la carrosserie a également été imaginé pour permettre à la Concept-i d’interagir avec le monde environnant. Yui apparaît donc sur les panneaux de portières extérieurs pour accueillir le conducteur et ses passagers lorsqu’ils s’approchent du véhicule, et un de ses phares fait un clin d’oeil lorsqu’ils débarquent. À l’arrière, des messages apparaissent selon les besoins pour communiquer diverses intentions du conducteur : lorsqu’il tourne, pour signaler un éventuel danger, etc. La partie avant du véhicule indique aussi aux passants et aux autres automobilistes si la Concept-i roule en conduite automatisée ou manuelle.

Toyota n’a pas précisé si ce véhicule passera un jour au stade de la production. En revanche, il a confirmé que certaines des technologies qu’elle emploie subiront une « évaluation routière d’ici quelques années au Japon ».