Les premiers véhicules autonomes rouleront dans les rues de Montréal durant le mois de mai. Voilà ce que nous apprend un communiqué publié hier, en fin de journée, par la société Koelis Canada, une filiale de la multinationale française Groupe Koelis.

Ces minibus urbains appelés Arma sont fabriqués par la société française Navya. Ils seront mis en service pour une démonstration publique dans le cadre du congrès mondial de l’UITP (Union internationale des transports publics). Réunissant des intervenants du transport public du monde entier, cette biennale aura lieu dans la métropole pour la première fois, du 15 au 17 mai prochain.

L’Arma est un véhicule à propulsion électrique autonome de niveau 5. Il a une capacité de 15 passagers et servira de navette autonome durant le congrès.

Bien qu’il n’y ait pas de chauffeur à bord, l’Arma peut rouler en interagissant avec les voyageurs qu’il transporte à l’aide d’un écran tactile. Il interagit aussi avec son environnement extérieur : la signalisation, les obstacles fixes et mobiles, les feux aux carrefours, mais aussi les autres usagers de la route.

L’Arma se déplace à l’aide de systèmes de guidage utilisant diverses technologies : lidar, caméra stéréoscopique, GPS, capteurs à infrarouge, odométrie, etc.

Ce minibus au design symétrique a quatre roues directrices et une carrosserie climatisée entièrement vitrée procurant à ses occupants une vision à 360 degrés. Mesurant 4,8 m, il est aussi long qu’une Toyota Camry.

Sa vitesse de pointe serait de 45 km/h, mais le constructeur précise qu’elle est souvent limitée à 30 km/h en raison de la nature des sites où il circule. De plus, ses batteries peuvent être rechargées par induction et donnent une autonomie variant de 8 à 24 heures.

L’Arma est le premier véhicule électrique autonome de série à être commercialisé. Les deux premiers exemplaires, achetés par la division CarPostal des Postes suisses, sont entrés en fonction dans la ville de Sion en juin 2016 pour un service baptisé SmartShuttle.

En janvier 2017, Navya a annoncé qu’il y avait 30 minibus Arma en utilisation dans 7 pays.

Par ailleurs, précisions que le Groupe Koelis est un partenaire de Navya. Sa filiale canadienne se spécialise dans le transport de personnes : du transport interurbain avec Orléans Express, une entreprise québécoise acquise en 2012, mais aussi du transport urbain, nolisé, scolaire et adapté. Koelis Canada effectue aussi du transport interurbain de colis.

Quant au congrès mondial de l’UITP, sa dernière édition a eu lieu à Milan, en Italie, en juin 2015. À l’époque, cet événement s’appelait l’ITP World Congress & Exhibition. Plus de 2 200 participants provenant de 83 pays y avaient participé, alors que 284 entreprises avaient pris part à son exposition.

La première édition de cet événement, aujourd’hui le plus important du genre dans le domaine des transports publics, remonte à 1886. Elle avait eu lieu à Berlin, en Allemagne.