Ce n’est peut-être pas la Ford Mustang qu’on a vue filer à toute allure dans le célèbre film Bullitt, néanmoins ce Willys Jeep MB 1945 ayant appartenu Steve McQueen, l’acteur le plus «cool» de l’histoire, sera offert aux collectionneurs lors d’une vente aux enchères organisée par Silverstone Auctions à Birmingham en Angleterre, en novembre.

La popularité de Steve McQueen (1930-1980) semble éternelle. Vedette hollywoodienne énigmatique, il avait été surnommé The King of Cool par les anglophones. McQueen a atteint le sommet de la gloire durant les années 1960 et 1970 grâce à des films comme Bullitt (1968), La grande évasion (1963), L’affaire Thomas Crown (1968) et Le Mans (1971).

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La passion qu’il vouait aux automobiles et aux motos est bien connue. Ses choix étaient d’ailleurs aussi originaux qu’éclectiques. Il a possédé, entre autres, une Ferrari 275 GTS/4 NART Spyder 1967, une Jaguar XK-SS 1957 et une Porsche 911S 1969, mais aussi une Winton Flyer 1905, deux Hudson, une Hornet 1951 et une Wasp 1952, une camionnette GMC 1958 et cette Willys Jeep, sans parler de ses nombreuses motocyclettes.

Ce Jeep a été produit le 7 juillet 1945. Ça, on le sait, puisque c’est inscrit sur la plaque du fabricant, Willys Overland. Ce constructeur a fabriqué plus de 300 000 Jeep pour les besoins de la Seconde Guerre mondiale, pour ensuite adapter ce véhicule aux besoins des activités civiles, comme en témoigne la vidéo promotionnelle ci-dessous qui date du début des années 1950.
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On ignore toutefois quand ce petit véhicule militaire a abouti entre les mains de McQueen. Dans son ouvrage intitulé McQueen’s Machines — The cars and bikes of a Hollywood icon, l’auteur étatsunien Matt Stone suggère qu’il en aurait fait l’acquisition durant les dernières années de sa vie.

Les plaques d’immatriculation californiennes qu’il porte toujours affichent d’ailleurs la date d’échéance du 31 octobre 1980, soit la semaine qui a précédé le décès de l’acteur.

Puis, en 1984, ce Jeep MB se retrouve à la vente aux enchères organisée par les liquidateurs de la collection de Steve McQueen à l’Imperial Palace de Las Vegas, au Nevada. Un Texan nommé J. McClughan en fera l’acquisition pour la modique somme de… 6 000 $ US!

Aujourd’hui, les experts de Silverstone Auctions estiment que le prix de ce Willys Jeep atteindra 80 000 à 100 000 £ (entre 135 000 et 170 000 $ environ) lorsqu’il sera offert aux acheteurs de la vente du NEC Classic Motor Show, qui aura lieu les 10 et 11 novembre prochains.

Fait à noter, le 6 décembre 2017, le même véhicule a été vendu sur eBay pour la somme de 20 655 $ US. Il était alors dans un état délabré et son moteur n’avait jamais démarré depuis 1988. Depuis, le Jeep de Steve McQueen aurait subi une restauration complète qui justifie sans doute les prix élevés anticipés.

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